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Salud

La OMS explicó, de verdad, cómo viaja el coronavirus por el aire: lo que hay que hacer sí o sí para cuidarse

Miércoles 29 de Abril de 2020 / Salud
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Algunas investigaciones sugirieron que las partículas pueden viajar más allá de ciertas condiciones y pueden persistir en el aire en forma de aerosol. Hasta el momento, se aconsejaba una distanciamiento social de 2 metros pero nuevas indicaciones aseguran que esa distancia debería ser incluso mayor. 
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La pandemia global de coronavirus COVID-19 generó que médicos y profesionales de todo el planeta trabajen contra reloj en busca de la solución definitiva para combatir el virus y evitar su propagación.

Uno de los grandes misterios en torno al coronavirus era conocer de forma exacta cuál era su capacidad para “viajar en el aire”.

Los primeros descubrimientos explicaron que el nuevo coronavirus se propagaba generalmente cuando las gotas de la tos o los estornudos de un paciente infectado caían sobre otra persona o eran inhaladas por ella.

La Organización Mundial de la Salud (OMS), incluso, detalló que el virus no se transmite por el aire y no se propaga entre personas que estén a más de 2 metros de distancia.

Sin embargo, algunas investigaciones sugieren ahora que las partículas del coronavirus pueden viajar más allá en ciertas condiciones puntuales e, incluso, pueden persistir en el aire en forma de aerosol.

Es decir, estos aerosoles conformados por partículas de coronavirus representan un riesgo mayor para aquellas personas que se encuentran en hospitales.

Los datos precisos

Los especialistas coincidieron desde un primer momento que el virus, que ya infectó a más de 3 millones de personas en todo el mundo, se transmite principalmente a través de minúsculas partículas de no más de 0,005 milímetros que se esparcen cuando una persona infectada tose, estornuda o habla.

Estas “gotitas” tienen la capacidad de volar a través del aire antes de aterrizar sobre otra persona.

No obstante, los científicos aún no están seguros de hasta qué punto una nube de diminutas partículas virales podría permanecer en el aire e infectar a la siguiente persona que camine por el mismo espacio.

Esto se conoce como transmisión aérea, presente en otras enfermedades como el virus del sarampión, que puede propagarse y sobrevivir hasta 2 horas en un espacio aéreo donde una persona infectada tosió o estornudó.

Si bien la OMS explicó que esto no sucede con el coronavirus, varios estudios recientes identificaron partículas vivas de coronavirus en el aire.

Nuevas investigaciones

En una publicación de la revista Nature, un grupo de científicos encontró altas concentraciones de virus vivo en el aire en los alrededores de 2 hospitales ubicados en la ciudad china de Wuhan, epicentro del primer brote del coronavirus.

Algunas de estas partículas virales se encontraban en muestras de aire de las zonas de aseo de los pacientes, en habitaciones donde los trabajadores sanitarios se quitaban el equipo de protección y en 2 lugares públicos concurridos cerca de los hospitales.

Asimismo, los Centros para el Control y la Prevención (CDC, por su sigla en inglés) de Enfermedades de los Estados Unidos confirmaron que algunos procedimientos hospitalarios, como la intubación de un paciente, "podrían generar aerosoles infecciosos".

Un reciente estudio del CDC encontró que el coronavirus podría viajar hasta 4 metros como un aerosol en los entornos hospitalarios.

Las gotas frente a los aerosoles

De acuerdo a la investigación, la principal diferencia entre las gotitas y los aerosoles es que los primeros son pesados y grandes, por lo que no pueden permanecer en el aire por mucho tiempo.

En cambio, los segundos, los aerosoles, también llamados núcleos de gotitas por la OMS, son más pequeños que 5 micrómetros — 0,005 milímetros.

Una forma de aerosol del virus significa que la gota no cae de inmediato, sino que se queda en el aire durante un tiempo. Así que puedes entrar en una habitación pensando que todo está bien y luego inhalarlo”, explicó el doctor Anthony Fauci, director del Instituto Nacional de Alergia y Enfermedades Infecciosas de EEUU, en The Daily Show.

Otro de los estudios realizados por los Institutos Nacionales de Salud estadounidenses encontró que las partículas de coronavirus podrían aguantar en forma de aerosol hasta 3 horas.

Sin embargo, los investigadores utilizaron una máquina de alta potencia para producir los aerosoles, por lo que probablemente no son idénticos a los producidos por la tos.

En esta misma sentido, Linsey Marr, experta en transmisión aérea de Virginia Tech, admitió en marzo pasado en diálogo con The New York Times que, en general, un aerosol liberado a una altura de unos 2 metros debería llegar al suelo en unos 34 minutos.

Aunque la cantidad de virus que permanece en el aire en forma de aerosol es probablemente demasiado pequeña para infectar a alguien. Suena aterrador, pero a menos que estés cerca de alguien, la cantidad a la que te has expuesto es muy baja", confiesa Marr.

Algo en lo que también insistió Fauci: la transmisión en forma de aerosol no es la principal forma de propagación del coronavirus.

Las habitaciones mal ventiladas tienen mayores concentraciones del virus en el aire

Los autores del estudio de Nature tomaron muestras del aire en 31 lugares diferentes de 2 hospitales de Wuhan durante febrero y marzo.

En él, encontraron que el virus se encontraba más concentrado en el aire de las zonas del baño de las habitaciones de los pacientes de unos 2,7 metros cuadrados que no estaban ventiladas.

Sin embargo, la cantidad de virus en el aire de las salas de pacientes ventiladas era muy baja, una diferencia que los autores atribuyeron a una adecuada circulación del aire.

Por otro lado, encontraron virus vivos en el aire de 2 lugares al aire libre cerca de los hospitales: a menos de 1 metro de la entrada de una tienda cercana, y en una área pública a través de la cual tanto la gente como los pacientes ambulatorios del hospital, cruzaron para salir.

"Los hallazgos sugieren que el uso de baños y la aglomeración de personas infectadas con COVID-19 son fuentes no irrelevantes de SARS-CoV-2 transmitido por el aire", escribieron los autores.

Coronavirus en ascensores

William Schaffner, profesor de medicina preventiva y enfermedades infecciosas de la Universidad de Vanderbilt, explicó en diálogo con Business Insider que las partículas del coronavirus también podrían permanecer en espacios pequeños como los ascensores que carece de ventilación.

"En un espacio tan cerrado, sin ventilación y durante un corto período de tiempo, me temo que podrías estar expuesto", alarmó.

No obstante, se trata de un escenario muy diferente a un supermercado. Estos espacios son mucho más grandes, están bien ventilados, y el aire se mueve libremente.

“El tipo de encuentros transitorios que se producen al caminar por el pasillo recogiendo melocotones, no son realmente peligrosos”, consideró Schaffner.

La transmisión por aerosol en los hospitales

Otras de las zonas en las que el estudio identificó partículas del virus concentradas en el aire, es en las que el personal médico se quita el equipo de protección.

Los autores sugirieron que estos aerosoles podrían incluso inhalarse al quitarse estos equipos.

Asimismo, otro estudio que aún no fue revisado por sus pares, encontró concentraciones más altas del virus en el aire presente en las áreas de personal médico de otros 2 hospitales en China, coincidiendo con las del anterior estudio.

Los autores precisaron que los aerosoles cargados de virus probablemente se depositaron en las máscaras y batas de los sanitarios mientras trabajaban, y luego se volvieron a propagar por el aire cuando el personal sacudió esos artículos al desnudarse.

"La higienización de la superficie de las prendas de protección antes de que se las quiten también puede ayudar a reducir el riesgo de infección del personal médico", recomendaron.

Por otro lado, algunos investigadores hallaron bajos niveles de coronavirus en el aire en las habitaciones de los pacientes.

En tanto, en uno de los estudios de los CDC se detectaron partículas que estaban "ampliamente distribuidas en el aire y en las superficies de los objetos" en una unidad de cuidados intensivos y en la sala general del Hospital Huoshenshan de Wuhan (China) — 35% vivos en las muestras tomadas del aire en la UCI, y el 12,5% de las muestras de la sala general entre el 19 de febrero y el 2 de marzo.

"Estos resultados confirman que la exposición al SARS-CoV-2 en aerosol plantea ciertos riesgos", suscribieron los científicos.

Mientras tanto, en los Estados Unidos, los científicos detectaron partículas vivas del virus en el aire fuera de las habitaciones de los pacientes del Centro Médico de la Universidad de Nebraska.

Los sanitarios están expuestos a mayores concentraciones del virus, sobre todo durante procedimientos como poner respiradores a los pacientes con COVID-19.

Para ello, los médicos insertan un tubo en las vías respiratorias del paciente que probablemente provoque aerosoles infecciosos.

"Si crees que estás realizando procedimientos de aerosolización en un centro de salud, no utilices una mascarilla quirúrgica. Usa una N95", insistió Schaffner. Dichas mascarillas filtran aerosoles del aire de más de 0,3 micronones.

Más de 2 metros

Aunque 2 metros es la distancia que los CDC consideraron adecuada para el distanciamiento social, algunas investigaciones descubrieron que el coronavirus podría llegar más lejos.

"La tos o los estornudos vigorosos, durante los cuales el paciente da más energía a su exhalación, pueden enviar sus partículas microscópicas más allá del rango de 0,5 y 2 metros", explicó Schaffner.

El estudio de los CDC se hizo eco de esta conclusión afirmando que la distancia máxima de transmisión del aerosol del SARS-CoV-2 podría ser de hasta 4 metros.

La nube de aerosol y su carga útil de gotas portadoras de patógenos de todos los tamaños puede viajar de 23 a 27 pies (7 a 8 metros)”, escribieron otros autores de un estudio realizado en marzo pasado que corroboró que las partículas pueden viajar más de 2 metros.

No obstante, Fauci estimó que el estudio era "terriblemente engañoso" al argumentar que sólo "un estornudo muy, muy vigoroso y robusto" enviaría unas gotas que viajaran tan lejos, aclaró durante una sesión informativa en la Casa Blanca el 31 de marzo pasado.

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